Manager Online | Features

Mapping history

By Lim Li Min
23 January 2006 15:21
The nineteenth-century maps discovered in the Grand Palace are highly accurate.
Forget Google Earth. These maps offer insight into countries you can’t see anymore.

In 1996, two royal officials named Sarinee Manakit and Nopphawan Leetachewa stumbled across a rare treasure at the Grand Palace. In an antique, glass-fronted cupboard, they found five bolts of musty cotton cloth. After unrolling the swathes, they marveled at the 17 hand-drawn and hand-colored maps, which were clearly very old. The discovery of these maps would later shake up the Thai cartographic world.

“These maps represent primary sources of information for the study of Siamese and Southeast Asian history and geography for years to come,” says Santanee Phasuk, a Thai Studies and Human Geography instructor at Silapakorn University and Rajchaphat Suansunantha, and one of the exhibition’s co-curators.

Historians are now saying that these maps date back to the period of King Rama I to King Rama III (1782-1851). Five of these will now be on display at the Jim Thompson Art Center in an exhibition entitled “Siam in Trade and War – Royal Maps of the Nineteenth Century” from January 28 to March 31. Covering Siam, Burma, Cambodia and China, they are rich in detail and beauty, showing terrain studded with hilltop temples, trees and forts. They show lakes and rivers teeming with fish and Chinese junks.

But more importantly, they are unique in Thailand: other than a topographical copy of a map dating back the reigns of Rama I and II, the only other maps of that era were cosmological ones. “Maps at that time were trade secrets, and only big companies such as the Dutch India company would have them,” says Narisa Chakrabongse, chairperson of River Books Company. European maps of the region had clearly delineated shipping routes, but the interiors were sketchy. The Grand Palace’s nineteenth-century maps, in contrast, have been verified as highly accurate by researchers.

Santaee, together with River Books’ Narisa, and Henry Ginsburg, a Thai studies scholar, helped curate the show. The two largest of the 17 are topographic maps focusing on the Siamese-Burmese border zone at Muang Thawai. The rest are general topographic charts, illustrating Cambodia’s Tonle Sap, estuaries, lowlands, and important routes linking land and sea. These contain the habitats of different ethnic groups as well as the position of royal palaces and military barracks. They show signs of industry and trade: silk-weaving houses; go-downs with junks in harbors.

During the first to third reigns of the Chakri dynasty, Vietnam and Cambodia were frequently at war, and would drag Siam into battle with them. Borders shifted as allegiances changed, with the three countries frequently ganging up, then changing sides; this is detailed in the Muang Phrataphang map of 1841, when the Cambodians turned against the Siamese and then the Vietnamese. For example, the maps display the whole of Angkor Wat, which then belonged to Siam. These war maps are displayed in the first exhibition room at Jim Thompson.

But the maps also highlight a trade network that, crucially, went far beyond Southeast Asia (shown in the museum’s second room). During the Ayutthaya period, which lasted from the 15th to the 18th century, the Siamese capital was a magnet for commerce, attracting Europeans and Asians from around the region.

But the Chinese were especially active in Ayutthaya, controlling the bulk of the trade and sending tribute missions to the country. Some maps show some 300 Chinese junks sailing down the Chao Phraya River, with the Siamese going in the opposite direction. One map details several silk factories in Guangdong, evidence that the Siamese were just as interested in the Middle Kingdom’s wealth as they were in Thailand’s riches. Rama III had a monopoly over trade at that period and boosted his country’s coffers.

To pinpoint when the maps were drafted, the researchers used orthography (the examination of written letters in ancient manuscripts), looking at their tone marks, the handwriting and the spelling. They found that the style of the maps differed from Thai nineteenth-century painting, with its rich and varied coloring. Other characteristics are animals in natural environments and elaborate architecture.

For the curators, the maps were an eye-opener. “I imagined going back to Bangkok’s early days, surrounded by Burma, Britain and China, who all had intentions on Siam. Looking at the maps were like viewing a moving picture, seeing how boundaries changed,” says Narisa.

“Siam in Trade and War – Royal Maps of the Nineteenth Century” runs from January 28 to March 31 at the Jim Thompson Art Center. Call 02-216-7368.

Other news in this section
Ready to rumble
Mammoths and mallets
Deadly double game
Virtual gambling in myanmar’s drug country
Torture, disease and dignity
จำนวนคนโหวต 2 คน
เห็นด้วย ไม่เห็นด้วย
เห็นด้วย 2 คน
100 %
0 %
1. โปรดงดเว้น การใช้คำหยาบคาย ส่อเสียด ดูหมิ่น กล่าวหาให้ร้าย สร้างความแตกแยก หรือกระทบถึงสถาบันอันเป็นที่เคารพ
2. ทุกความคิดเห็นไม่เกี่ยวข้องกับผู้ดำเนินการเว็บไซต์ และไม่สามารถนำไปอ้างอิงทางกฎหมายได้
3. ทีมงานเว็บมาสเตอร์ขอสงวนสิทธิ์ในการลบความคิดเห็น โดยไม่ต้องชี้แจงเหตุผลใดๆ ต่อเจ้าของความคิดเห็นนั้น
4. เพื่อให้การแสดงความคิดเห็นเป็นไปตามกฎกติกาที่วางไว้ ทางผู้จัดการออนไลน์ได้ปรับปรุงระบบการกรองคำให้เข้มงวดยิ่งขึ้น กรุณารอสักครู่ ก่อนที่ความคิดเห็นของท่านจะถูกนำขึ้นแสดง
5. ผู้ร่วมแสดงความคิดเห็นสามารถร่วมตรวจสอบข้อความที่ไม่เหมาะสมได้ โดยการกดปุ่ม "แจ้งลบ" หรือส่งอีเมลแจ้งมาที่ หรือ ซึ่งทีมงานจะทำการตรวจสอบ และลบข้อความดังกล่าวโดยเร็วที่สุด หรืออย่างช้าภายใน 3 วันทำการ
เพื่อให้การแสดงความคิดเห็นเป็นไปตามกฎกติกาที่วางไว้ ทางผู้จัดการออนไลน์ได้ปรับปรุงระบบการกรองคำให้เข้มงวดยิ่งขึ้น กรุณารอสักครู่ ก่อนที่ความคิดเห็นของท่านจะถูกนำขึ้นแสดง
หนังสือพิมพ์: ผู้จัดการออนไลน์ | ผู้จัดการรายวัน | ผู้จัดการสุดสัปดาห์ | นิตยสารผู้จัดการ 360° | Positioning | News1
มุม: การเมือง | อาชญากรรม | คุณภาพชีวิต | ภูมิภาค | ต่างประเทศ | มุมจีน | iBiz Channel | เศรษฐกิจ-ธุรกิจ | ตลาดหลักทรัพย์
กองทุนรวม | SMEs | Motoring | CyberBiz | วิทยาศาสตร์ | เกม | กีฬา | บันเทิง | โต๊ะญี่ปุ่น | Celeb Online | ท่องเที่ยว | ธรรมะกับชีวิต
เว็บ: Asia Times | บุรพัฒน์ คอมมิคส์ | Mars Magazine | คุยกับเว็บมาสเตอร์ | ติดต่อเรา
Privacy, Disclaimer and Intellectual Property Policy
All site contents copyright ©1999-2018